A medida que la pandemia de gripe porcina H1N1 se extendió por el mundo en el 2009, China registró un aumento en los casos de narcolepsia - una misteriosa enfermedad que involucra repentina, somnolencia incontrolable. Mientras tanto, en Europa, alrededor de 1 de cada 15.000 niños que recibieron Pandemrix - una vacuna contra la gripe ya desaparecida que contenía fragmentos del virus pandémico - también desarrollado narcolepsia, una enfermedad crónica.
Inmunólogo Elizabeth Mellins e investigador Emmanuel Mignot narcolepsia de la Escuela Universitaria de Medicina de Stanford en California y sus colaboradores han ahora en parte resuelto el misterio detrás de estos eventos, a la vez que confirma una larga hipótesis de que la narcolepsia es una enfermedad autoinmune , en la cual el sistema inmunológico ataca las células sanas .
La narcolepsia es causada sobre todo por la pérdida gradual de neuronas que producen hipocretina, una hormona que nos mantiene despiertos. Muchos científicos habían sospechado que el sistema inmune era responsable, pero el equipo de Stanford ha encontrado la primera evidencia directa: un grupo especial de CD4 + células T (un tipo de célula inmune) que se dirige a la hipocretina y sólo se encuentra en las personas con narcolepsia.

"Hasta ahora, la idea de que la narcolepsia es un trastorno autoinmune era una hipótesis muy convincente, pero esta es la primera evidencia directa de la autoinmunidad", dice Mellins. "Creo que estas células son una prueba irrefutable." El estudio se publica hoy en Science Translational Medicine 1 .
Thomas Scammell, neurólogo de la Facultad de Medicina de Harvard en Boston, Massachusetts, dice que los resultados son bienvenidos después de "años de decepciones modesta", marcado por muchos problemas para encontrar los anticuerpos producidos por el cuerpo de una persona en contra de su propia hipocretina. "Es una de las mayores cosas que suceden en el ámbito de la narcolepsia por algún tiempo."

Cabos sueltos

No está claro por qué algunas personas hacen que estas células T y otros no, pero la genética puede jugar un papel. En un trabajo anterior2 , Mignot mostró que el 98% de personas con narcolepsia tienen una variante del gen de HLA que se encuentra en sólo el 25% de la población general.
Los factores ambientales, tales como infecciones, probablemente son importantes también. Modelo de trabajo Mellins 'es que la narcolepsia sucede cuando las personas con una predisposición genética, lo que implica tener varias variantes de genes relacionados con la narcolepsia-, se encuentran con un factor ambiental que imita hipocretina, lo que provocó una respuesta del sistema inmunológico. El virus H1N1 de 2009 fue una de esas disparo: el equipo encontró que estas mismas especiales CD4 + células T también reconocen una proteína del virus pandémico H1N1.
Narcolepsia por supuesto era mucho antes de la pandemia de 2009. Y ya que los nuevos casos de la enfermedad tienden a surgir justo después del invierno - tras el pico estacional de la gripe - es posible que otras cepas o incluso otros virus están implicados, también.
Pero los resultados no explican del todo el misterio Pandemrix, debido a que otras vacunas contra la gripe contienen las mismas proteínas, pero no dieron lugar a un aumento en los casos de narcolepsia. Independientemente, Mellins dice que debería ser posible para evitar repetir el mismo error al asegurar que las futuras vacunas contra la gripe no contienen componentes que se asemejan a la hipocretina.
Otro cabo suelto es que "no muestran cómo estas células T se está matando las neuronas de hipocretina", añade Scammell. "Es como una novela de misterio y no sabemos quién es el verdadero asesino." Él piensa que es poco probable que las células T son los verdaderos culpables, sino que podrían estar actuando a través de un intermediario, o podría ser simplemente un síntoma de algún otro evento destructivo.
"Los resultados son muy importantes, pero que tienen que hacer un estudio de replicación en un grupo grande de pacientes y controles", dice Gert Lammers, neurólogo de la Universidad de Leiden Medical Center en los Países Bajos y presidente de la Red Europea de Narcolepsia. "Si se confirman los resultados, la primera importante escisión podría ser el desarrollo de una nueva prueba de diagnóstico."