Para las personas atormentadas por la "tos de Pekín temida, es muy claro que las partículas de smog gruesos de la ciudad representan un problema de salud pública. Pero mucho menos claro es el impacto - o incluso la identidad - de los microbios que también van a la deriva a través de la neblina marrón.
Los investigadores chinos han utilizado la secuenciación del genoma para identificar unas 1.300 diferentes especies microbianas en una niebla espesa excepcional que afectó a Beijing en enero de 2013 (ref. 1 ). De modo tranquilizador, la mayoría de los microbios que encontraron son benignos - pero unos pocos son responsables de alergias y enfermedades respiratorias en los seres humanos.Y en días de mucha contaminación pesada, la proporción de ADN de estos alérgenos y patógenos aumenta, lo que sugiere que podrían presentar una amenaza para la salud adicionales a los grupos vulnerables, como las personas mayores o las personas con sistemas inmunológicos debilitados.
Encuestas de microbios transportados por el aire siempre han confiado en muestras de cultivo en el laboratorio, un método que puede fácilmente perderse especies clave. En los últimos años, los investigadores han analizado los genomas microbianos que se encuentran en el aire para identificar grandes familias o géneros de bacterias - un enfoque llamado metagenómica. Pero esta es la primera vez que un estudio ha profundizado para identificar especie particular de microbios en el aire, lo cual es importante para la evaluación de su potencial patogénico, dice Ting Zhu, un biólogo de la Universidad de Tsinghua, Beijing, quien formó parte del equipo que realizó el último estudio."Es una prueba de principio de que uno puede extraer e identificar estos microbios a nivel de especie", dice Zhu. "Se suma a nuestra comprensión de lo que inhalamos todos los días."

Filtro Niebla

Los científicos tomaron 14 muestras de aire durante 7 días consecutivos y se filtran a cabo dos tipos de partículas: los que miden menos de 2,5 micrómetros de diámetro, y los hasta 10 micrómetros de diámetro, conocidas como PM 2.5 y PM 10 , respectivamente. En algunos días durante el experimento, PM de Beijing 2,5 niveles rematados 500 microgramos por metro cúbico - unas 20 veces los límites recomendados por la Organización Mundial de la Salud.
Los científicos extrajeron y el ADN de las muestras se secuenciaron, y se compararon los resultados con una base de datos de genes de gran tamaño. Las especies más abundantes identificados fue obscurus Geodermatophilus , una bacteria común del suelo. Pero también encontraron Streptococcus pneumoniae , que puede causar neumonía; Aspergillus fumigatus, un alérgeno de hongos, y una gama de otras bacterias se encuentran típicamente en las heces.La proporción de ADN de estas especies aumentó en 2-4 veces en los días más contaminadas, aunque las muestras probablemente el material de las células muertas incluyen también ", por lo que no sabemos si todavía son viables", dice Zhu. Los investigadores sugieren que los estudios clínicos podrían buscar los mismos microbios en el esputo de los pacientes con infecciones de las vías respiratorias, para evaluar si los días smoggier conducen a más infecciones.
David Scharf / Science Photo Library
Una micrografía electrónica de barrido del hongoAspergillus fumigatus , una de las especies potencialmente perjudiciales que los investigadores chinos han identificados en muestras de smog de ​​Beijing.
Andrea Franzetti, microbiólogo de la Universidad de Milán-Bicocca, Italia, dice que la composición de la comunidad microbiana en el aire de Beijing coincide en líneas generales con una encuesta similar de bacterias en el aire que su equipo llevó a cabo en Milán 2 . "Lo que es nuevo es el alto número de secuencias", dice. Eso ayuda a detectar rápidamente las bacterias que podrían haber preocupantes efectos en la salud, lo que permite a los microbiólogos a orientar en estudio."Cada vez hay más evidencia de que las bacterias podrían desempeñar un papel importante en los efectos sobre la salud [de partículas en el aire]", dice Franzetti.
Aún así, "las PM 2,5 y PM 10 's son mucho más problemáticas que cualquiera de los microbios ", señala Norman Pace, microbiólogo de la Universidad de Colorado, Boulder, quien dirigió un estudio basado en la secuenciación de los microbios en Nueva York de aire del metro 3 . La técnica podría ser más revelador en lugares como los hospitales, en los que hay mayores preocupaciones por los patógenos transportados por el aire, sugiere.
En los últimos años, la presión pública ha convencido al gobierno chino para hacer frente a la creciente problema de la contaminación del aire en el país . Pero por ahora los smogs continúan. A principios de este mes, PM 2,5 niveles en Beijing subieron por encima de 600 microgramos por metro cúbico, llevando a las autoridades a aconsejar a los niños y las personas mayores a permanecer en el interior. Y en el período previo a las celebraciones del Año Nuevo chino de anoche, la Administración Meteorológica de China pidió un freno a los fuegos artificiales para evitar la contaminación del aire innecesario. Podrían haber tenido un punto: después de un día relativamente claro, PM de Beijing 2,5 concentraciones enriquecidas en 469 microgramos por metro cúbico en torno al 1 am hora local.