Un estudio en ratones encontró que dos antioxidantes comúnmente utilizados - la vitamina E y un compuesto llamado N- acetilcisteína (NAC) - Velocidad del crecimiento del cáncer de pulmón en lugar de frenarla.Los resultados, publicados hoy en la revista Science Translational Medicine 1 , puede ser contrario a las expectativas de los millones de personas que se tragan suplementos de vitamina E cada día. Una encuesta publicada en 2005 2 encontró que alrededor del 11% de los adultos estadounidenses tomaron suplementos de vitamina E, en dosis de 400 unidades internacionales (UI) o superior. La ingesta diaria recomendada es de 22.4 IU.
La razón había sido que la vitamina E y otros antioxidantes podría prevenir ciertos compuestos reactivos en el cuerpo de los componentes celulares perjudiciales, incluyendo el ADN. Debido a que el daño del ADN se ha relacionado con el cáncer, era lógico que la reducción de daños en el ADN podría prevenir o retrasar la enfermedad.
Los estudios en animales y ensayos clínicos pequeños en los seres humanos con el apoyo de esta conclusión, pero los ensayos más grandes no tienen. Cuando los antioxidantes como la vitamina E y β-caroteno fueron rigurosamente probados en ensayos aleatorizados, doble ciego y controlados con placebo, los resultados fueron ambiguos en el mejor. Un estudio de 1994 3 de 29.133 hombres fumadores incluso encontró una mayor incidencia de cáncer de pulmón en los que recibieron suplementos de β-caroteno.
"Los resultados han sido mixtos", dice Martin Bergö, un biólogo molecular de la Universidad de Gotemburgo en Suecia, y un co-autor del estudio más reciente. "El mensaje para llevar a casa es que no disminuyen el riesgo de cáncer e incluso pueden aumentar el riesgo de algunos tipos de cáncer en algunas poblaciones."

Efectos suplementarios

Bergö y su colega, por Lindahl, también es un biólogo molecular de la Universidad de Gotemburgo, tropezaron en el debate antioxidante accidentalmente. El equipo estaba llevando a cabo experimentos independientes en los ratones que fueron manipulados genéticamente para desarrollar cáncer de pulmón, y decidió a la dosis a los ratones con NAC como control. En todo caso, ellos pensaban que la NAC podría retardar los tumores poco, dice Lindahl. En cambio, los tumores de control crecieron tres veces más rápido de lo esperado. "El verdadero experimento resultó ser una decepción", dice. "Sin embargo, el control era muy interesante."
El equipo decidió que cavar más profundo, y amplió su estudio para incluir un antioxidante común, la vitamina E. Los investigadores alimentaron bien NAC o vitamina E para los ratones, con dosis de 5 o 50 veces mayor que la cantidad diaria recomendada para los ratones. Suplementos dietéticos humanos suelen tener de 4 a 20 veces la dosis diaria recomendada de vitamina E para los seres humanos, dice Lindahl. Los resultados para los dos antioxidantes fueron similares: los tumores crecieron aproximadamente tres veces más rápido que los de los animales que no recibieron el tratamiento. Los ratones tratados también murieron a causa de sus cánceres de aproximadamente dos veces tan rápido como los ratones no tratados.
El tratamiento con NAC o vitamina E también estimuló el crecimiento de células de cáncer de pulmón humanas crecidas en cultivo. En ambos modelos de ratón y células humanas, los antioxidantes parecían para proteger las células de cáncer mediante la reducción de la cantidad de daño en el ADN. Eso, a su vez, reduce la expresión de una proteína llamada p53.Conocido como el "guardián del genoma", p53 es una proteína que normalmente suprime el crecimiento tumoral y es activado por el ADN dañado.

Motivo de preocupación

Lindahl es rápida de destacar que los resultados son en ratones y no pueden traducir a los seres humanos. El estudio tampoco se ocupa de la prevención del cáncer: los genes que activan los tumores en los ratones ya habían sido activados cuando se añadieron los antioxidantes a su dieta. "Nuestro estudio no dice nada acerca de cómo la suplementación antioxidante afecta el riesgo de cáncer en personas aparentemente sanas", dice.
Pero Lindahl dice que la obra hace un llamado para una mirada más atenta a los efectos de los antioxidantes en los fumadores, que están en alto riesgo de cáncer de pulmón y ya puede llevar a los tumores pequeños, mientras que exteriormente aparente saludable. Él también está preocupado por las personas con una enfermedad pulmonar común llamada enfermedad pulmonar obstructiva crónica, que a veces son tratados con NAC para reducir la producción de moco. Esas personas son a menudo los fumadores, señala, y tienden a tener un mayor riesgo de cáncer de pulmón.
En última instancia, el estudio demuestra que puede haber una explicación simple para el papel de los antioxidantes en el cáncer, dice Peng Huang, investigador de la Universidad del Centro del Cáncer MD Anderson de Texas en Houston. Los antioxidantes podrían ayudar a prevenir la formación de tumores, dice, pero una vez que los tumores están ahí, los suplementos podrían ser perjudiciales. "Hay una gran confusión que hay ahora", dice Huang. "Pero sólo tenemos que conceder que estos efectos dependen del contexto."