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El análisis del genoma de personas antiguas de África revela una complicada historia migratoria para la especie humana.
Ignorados durante demasiado tiempo por los investigadores, los antiguos seres humanos que vivieron en África hace miles de años, finalmente tienen sus genomas estudiados. Dos proyectos lanzados esta semana sobre los genomas de alrededor de 20 individuos, que juntos revelan que la historia de nuestra especie en el continente es mucho más compleja de lo que se pensaba anteriormente.
El abandono de África hasta ahora por los investigadores de ADN antiguo fue en gran parte el resultado del clima abrasador del continente . Debido a que el calor acelera el deterioro del ADN, los científicos se han centrado en la secuenciación de restos de sitios europeos más frescos y de permafrost siberiano. El primer éxito en África llegó en 2015, cuando los investigadores secuenciaron el genoma de un hombre de 4.500 años de Etiopía que fue preservado en una cueva montañosa relativamente fría. 
Pero los avances en la eliminación de la contaminación, y el descubrimiento de que un pequeño hueso del oído interno está lleno de ADN antiguo, han convencido a los investigadores de que la tecnología está finalmente listo para lidiar con el pasado de África.
Stephan Schiffels, genetista de población del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, en Jena, Alemania, dice que las brechas en el conocimiento de la historia del África subsahariana son "embarazosas" - especialmente a la luz de lo que los investigadores saben de los pueblos antiguos En Eurasia. Esto hace que sea aún más importante usar el ADN para descubrir la historia oculta de la migración humana en África, dice.
Eso es lo que ha hecho un equipo liderado por Pontus Skoglund y David Reich, genetistas de población en la Harvard Medical School en Boston, Massachusetts. En una conferencia el 3 de julio en la reunión anual de la Society for Molecular Biology en Austin, Texas, Skoglund dijo que su equipo había examinado los genomas de 15 antiguos individuos que vivieron hace 6000 años en África oriental y meridional. Describió un análisis detallado de 11 de ellos.

Altamente móvil

Los resultados mostraron que los seres humanos antiguos se movieron en el continente mucho más de lo que se apreciaba. El genoma de un individuo de 3.000 años de Tanzania llevaba la ascendencia no sólo de cazadores-recolectores antiguos de África Oriental, sino de primeros agricultores de Oriente Medio. Eso respalda estudios anteriores que documentaron una migración de "regreso a África" ​​hace varios miles de años : estos inmigrantes estaban estrechamente relacionados con los primeros agricultores de la región de Levant en el Medio Oriente.
El fósil de Tanzania se encontró en un sitio arqueológico vinculado a la cría de animales, o pastoralismo, y algunas de sus firmas genéticas también se han encontrado en los pastores de hoy en el sur de África, dijo Skoglund. Esto sugiere que los africanos del este trajeron el pastoreo a África meridional.
El estudio inédito del equipo de Skoglund reveló un movimiento adicional. El genoma de un individuo de 2.000 años del sur de África se relacionó con los de cazadores-recolectores contemporáneos del sur de África conocidos como San. También se relacionó con genomas antiguos que el equipo había secuenciado de cazadores-recolectores cuyos restos se encontraron en Malawi y Tanzania - pero no al ADN de los actuales habitantes de África oriental.
La razón de esto, sugirió Skoglund, es una migración bien documentada de grupos de habla bantú de África Occidental, quienes trajeron la agricultura y un lenguaje distinto al África oriental y meridional alrededor de 1,000-2,000 años atrás. Estos migrantes parecen haber reemplazado completamente a los cazadores-recolectores locales. Un individuo que vivió en la península de Zanzíbar de Tanzania hace 750 años, después de la migración, no compartió ascendencia con los cazadores-recolectores anteriores del sur o del este de África.
Un equipo separado, liderado por Mattias Jakobsson en la Universidad de Uppsala en Suecia, encontró evidencia de las mismas migraciones en el genoma de un niño que vivió hace 2,000 años cerca de Ballito Bay en Sudáfrica y en el ADN de otros 6 africanos. Su estudio 1 fue enviado al servidor de preimpresión bioRxiv el mes pasado.
Prueba de migraciones como la expansión bantú se han encontrado en sitios arqueológicos, así como en el ADN de los africanos contemporáneos, dice Schiffels. Pero es gratificante tener evidencia directa de estos movimientos, observa.

Primeros días

Los antiguos genomas africanos también tienen el potencial de iluminar eventos mucho más antiguos. El equipo de Jakobsson utilizó el genoma del muchacho de Ballito Bay para inferir que el Homo sapiens emergió hace por lo menos 260.000 años - mucho antes que los estudios genéticos anteriores han sugerido. El equipo de Skoglund, por su parte, utilizó los antiguos genomas que había secuenciado para ayudar a descubrir una posible "población fantasma". Esto, sugirió el equipo, se había alejado de la población fundadora de H. sapiens antes que cualquier otro grupo africano, y más tarde contribuyó a la composición genética de algunos africanos occidentales actuales.
Iain Mathieson, un genetista de la población de la Universidad de Pensilvania en Filadelfia, espera que el ADN africano antiguo pueda explicar la migración de nuestra especie fuera de África, hace unos 50.000-100.000 años, pintando un cuadro genético de los habitantes de los continentes alrededor de esta época.
Esto podría requerir ADN mucho más antiguo que algunos miles de años - y obtener esto podría requerir otro avance técnico importante. Análisis de los huesos que se cree que son de aproximadamente 300.000 años de edad de Marruecos, atribuido a la más temprana conocida H. sapiens , hasta ahora no ha dado ningún ADN utilizable. "Es primeros días," para la antigua genómica africana, dice Mathieson. "Realmente es."